Partez sur la Route de la Soie en Ardèche

Un pays de montagnes et de vallées : Mont Gerbier de Jonc ®M.Dupont ADT07

Découvrez la route de la soie de l’Ardèche dans le sud de la France, où les filatures de soie étaient autrefois un élément essentiel de la vie.

Un paysage accidenté dont les racines remontent au commerce de la soie

Soies colorées sur un ancien métier à tisser en bois dans l'Ardèche, France
Tissage de la soie au Château des Roure ®T.Deschamps ADT07 4

L’Ardèche est une région accidentée avec des routes sinueuses, des vues lointaines et des villages médiévaux. C’est à environ une heure et demie au sud de Lyon et c’est aussi une terre à la végétation diversifiée. Il possède de profondes forêts moisies accrochées aux pentes rocheuses, des plaines plates d’oliviers et de vignes et les premiers signes de garrigue plus au sud. Par endroits, ses gorges boisées et ses rivières semblent sauvages et indomptées et il est facile d’oublier que les « arbres dorés » (le surnom des mûriers en raison de leurs couleurs éclatantes et de la richesse qu’ils ont apporté à la région) ont autrefois enflammé la terre.

L’élevage du ver à soie et la production de soie constituaient une partie importante du paysage et de la vie ici. C’est une région encore parsemée de grandes filatures de soie en pierre abandonnées et de « magnaneries » ou fermes de vers à soie (dont la plupart sont aujourd’hui des maisons familiales ou des gîtes). Et la sériciculture a encore une influence ténue sur les terres, même s’il faut y regarder d’un peu plus près pour la trouver.

Introduit à l’origine au 14e siècle, au milieu du 17eème siècle, il y avait plus de 400 filatures de soie en Ardèche. Les femmes et les enfants âgés d’à peine 8 ans constituaient l’épine dorsale de l’industrie et travaillaient dans des conditions pénibles dans les usines.

L’élevage des vers à soie était un travail complexe, mais il pouvait être réalisé au sein de la maison familiale. Les vers à soie forment des cocons qui deviennent ensuite la base de la soie et les cocons de vers à soie sont déroulés à la main pour produire le fil. Malheureusement, les vers à soie meurent au cours du processus, ce qui signifie que la durée de vie totale d’un ver à soie n’est que d’environ deux mois. C’était une activité très laborieuse car les vers à soie dépendent entièrement des humains, nécessitant de se nourrir 24 heures sur 24 de feuilles de mûrier et de contrôler les températures et les conditions. L’odeur n’était pas non plus terrible, m’a-t-on dit, et je suis tombé sur un article qui suggérait que certaines Magnanarelle (une femme qui travaillait dans la sériciculture) gardaient les œufs de vers à soie dans leurs vêtements pour s’assurer qu’ils éclosent.

Si vous séjournez aujourd’hui dans la région, vous croiserez peut-être des gîtes appelés le Courradou (la pièce où se déroulaient les cocons) ou la Magnanarelle, autre clin d’œil ténu au passé.

En 1855, une épidémie s’abattit sur l’industrie textile et, même si des méthodes de prévention furent mises au point en une décennie, celle-ci ne s’en remit jamais vraiment. Concurrencée par la Chine, puis par les fibres synthétiques, l’industrie textile, qui avait représenté une part si importante de la production dans cette région, avait pratiquement disparu à la fin de la Seconde Guerre mondiale.

Les Faugères, à St.Vincent de Barres

Belle vallée avec des coquelicots poussant dans les champs autour des montagnes et des hameaux, Ardèche
La Vallée de l’Eyrieux ®M.Rissoan ADT07

Aujourd’hui, vous ne pouvez avoir qu’un aperçu de cette époque révolue en vous enfonçant dans les profondeurs de l’Ardèche. Commencez votre visite par un séjour aux Faugères, à Saint-Vincent-de-Barres, au nord-ouest de Montélimar. Saint-Vincent est un 11ème village fortifié du 15ème siècle (un des nombreux villages de caractère de la région) et Les Faugères est unème maison centenaire qui vous plongera dans le temps. C’est un gîte charmant mais aussi l’un des rares endroits où l’on peut encore assister à l’élevage du ver à soie. Ils possèdent leur propre musée et verger de mûriers et organisent des ateliers pédagogiques, des reconstitutions et des expositions.

Depuis Saint-Vincent, dirigez-vous vers le nord et prenez la D120 en direction de l’ouest depuis les rives du Rhône. C’est une route qui devient de plus en plus sinueuse et haute en longeant la vallée de l’Eyrieux, mais qui offre de superbes vues sur les collines. Aux Ollières sur Eyrieux, au nom imprononçable, vous pouvez descendre la Dolce Via. Il s’agit d’une ancienne voie ferrée transformée en voie verte qui se fraie un chemin à travers les collines surplombant la vallée. Loin en contrebas, vous voyez moulin après moulin, majestueux dans leur délabrement, tandis qu’à droite et à gauche, vous verrez de temps en temps un bâtiment agricole qui abritait autrefois les vers à soie. C’est incroyablement calme et beau, mais il n’est pas difficile de ne pas imaginer le bruit des anciens trains roulant le long de cette voie étroite, remplie de produits locaux et le vrombissement et le bourdonnement des filatures de soie en contrebas.

La route de Privas

Étagères en bois avec des vers à soie se nourrissant de feuilles pour créer de la soie
Tissage de soie Mas Daudet ®FA ADT07

Il y a un musée de la sériciculture (Ecomusée du Moulinage) à l’est d’Aubenas qui vous donne une excellente excuse pour explorer la région en voiture. L’Ardèche est un endroit où vous trouverez en abondance une nature et des vues à couper le souffle. Pour un défi de conduite, empruntez la route d’Ollières sur Eyrieux à Privas. En serpentant à travers les collines boisées, je défie quiconque de ne pas tomber malade en voiture. Vous serez tourné à gauche, à droite, de retour à gauche et vous aurez l’impression de conduire en fait des cercles complets à 360 degrés alors que la route monte et descend et se tord à travers les châtaigniers, les noyers et les mûriers.

Quel spectacle bienvenu la jolie ville de Privas lorsque vous arrivez enfin à terre et quel endroit idéal pour déjeuner et récupérer. La Boria, dans la Cour du Palais, offre une vue imprenable depuis l’arrière-salle sur les collines et la vallée et sert des plats gourmands à base de produits locaux. On se croirait dans une petite oasis dans une ville qui semble nettement isolée.

Prenez le temps de savourer la suite du voyage vers le musée. Parfois, cette route a une atmosphère typiquement alpine avec du bétail paissant sur les pentes de la montagne et il suffit de s’arrêter pour admirer la vue. L’itinéraire traverse les monts du Vivarais et passe par le col de l’Escrinet qui, à 787 mètres d’altitude, est une fenêtre sur le Languedoc, les Cévennes à l’est et la vallée du Rhône derrière.

Un autre musée de la soie se trouve plus au sud, à St Alban Auriolles (Mas Daudet) et vous permettra également de découvrir quelques-uns des nombreux villages de caractère qui jalonnent la route, comme Vogüé et Ruoms. Ils ont un charme infini et c’est un endroit où le plaisir réside autant dans le voyage que dans l’arrivée.

Il est triste qu’une industrie et un mode de vie aussi importants laissent une marque à peine visible dans la région. Mais les marques sont là et avec un peu de recherche, il est possible de découvrir ici une partie du passé du commerce de la soie et de mieux comprendre ce qui a contribué à façonner cette belle région.

Détails pratiques

Ecomusée du Moulinage sur www.ecomuseechirols.fr ; Musée du Mas Daudet sur www.mas.daudet.com
Valence dispose d’une gare TGV et il est possible de prendre des trains depuis le Royaume-Uni ou Paris. Bien que Valence dispose d’un aéroport, la plupart des vols se font vers Lyon ou Grenoble.
www.ardeche-guide.com

En savoir plus sur l’Ardèche

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